L’archipel des Whitsundays est un véritable petit paradis sur terre. 74 îles de sable blanc, de végétation tropicale et de roc massif flottent sur le lagon aux eaux turquoises entre la côte et le récif corallien. 700 000 visiteurs s’y rendent chaque année pour découvrir ses paysages idylliques aux allures de carte postale. C’est d’ailleurs, l’endroit où le plus de demandes en mariage et de lunes de miel sont recensées ! C’est tout simplement la destination rêvée pour passer ses vacances !

Au large de la côte du Queensland entre Bowen et Mackay, cet archipel se situe au cœur de la Grande barrière de corail. Seulement une petite dizaine d’îles est habitée et la majorité fait partie de parcs nationaux. Les îles, autrefois habitées par les aborigènes Ngaro et découvertes en 1770 par le capitaine James Cook, sont réparties en 4 groupes : the Whitsunday group, the Lindeman group, the Molle’s et Nothern group.

Quand y aller ?

Photo : Delventhal / flickr.com

Photo : Delventhal / flickr.com

Il est conseillé d’y aller entre mai et septembre, l’idéal est de partir au mois de juillet ou d’août car le temps est magnifique, les température douces et en plus c’est la saison des baleines (et pas celle des méduses).

Comment se rendre dans les Whitsundays ?

  • Par avion : les Whitsundays sont desservis par deux aéroport. L’aéroport de la Grande Barrière de Corail sur Hamilon Island et l’aéroport de Proserpine sur le continent (à 30 minutes en bus d’Airlie Beach).
  • En train : la ville de Proserpine est desservie par les trains. Le Tilt Train longe la côte pacifique de Brisbane à Cairns ; ce train rapide, moderne et très confortable vous amènera jusqu’à Airlie Beach.
  • En bus : des compagnies de bus telles que Premier ou Greyhound proposent des trajets entre Brisbane, Cairns et Airlie Beach.
  • En voiture : c’est l’autoroute Bruce qui relie Brisbane à Cairns (et passe donc par Airlie Beach). Comptez 12h de trajet depuis Brisbane (environ 1 000 km avec péages) et 7h depuis Cairns (environ 600 km).
  • Par bateau : Fantasea et Cruise Whitsundays sont des compagnies maritimes qui assurent les liaisons entre le contient et les îles. Possibilité de prendre un taxi-boat d’Airlie Beach avec certaines sociétés comme Scamper.

Où dormir ?

Photo : Leon Wilson /flickr.com

Photo : Leon Wilson /flickr.com

Les possibilités d’hébergement sont multiples et variées dans les Whitsundays : campings; hôtels de backpapers; complexes de luxe; etc. Cinq îles abritent des hôtels : Hamilton; Long Island, South Molle; Daydream et Hayman. Mais quelque soit le type d’hôtels, les prix sont assez élevés. Pour les plus aventureux, il est possible de camper sur plusieurs îles des Whitsundays (notamment sur Whitsunday Island qui ne possède pas d’hôtels !). Pour cela, il vous faudra obtenir au préalable un permis de camper. Cependant, les prix ne sont pas vraiment bon marché et les infrastructures rudimentaires (pas de douche, pas d’eau, pas de nourriture), vous allez vivre comme de vrais Robinson.

Sinon, reste toujours l’option de dormir à Airlie Beach, certes moins paradisiaque mais beaucoup plus accessible. Pour les plus fortunés qui veulent vivre une expérience inoubliable, certaines compagnies de bateau offre la possibilité de dormir dans des cabines avec vue sur le récif de la Grande barrière de corail !

Activités

Les passionnées ornithologie ne vont pas s’ennuyer puisque plus de 150 espèces d’oiseaux vivent dans les Whitsundays. Pour les autres, les activités ne manquent pas : voiliers (location avec ou sans skipper); kayak de mer; ski nautique; planche à voile; jet ski; survol en hélicoptère ou en hydravion du récif et du lagon (spectaculaire !); saut en parachute; randonnée; snorkeling; paddle ski; plongée… Il est possible de découvrir trois îles en 1 seule journée avec des catamarans rapides. C’est également l’endroit idéal pour s’initier à la voile. Enfin, pour les moins sportifs, l’archipel est le lieu parfait pour se livrer aux douceurs du farniente : lézarder au soleil sur des plages de rêve; barboter dans les eaux turquoises entouré de poissons multicolores; siroter un cocktail les pieds dans l’eau en admirant le coucher de soleil, bref le rêve !

Photo : gjhamley / flickr.com

Photo : gjhamley / flickr.com

Activités incontournables sur les Whitsundays

  • les excursions sur la Grande Barrière de corail
  • la  découverte de la plage de Whitehaven sur Whitsunday Island : plage déserte de sable blanc longue de 7km, bordée d’un lagon et entourée de jungle. Elle est considérée comme l’une des plus belles plages au monde, son sable fin d’une blancheur immaculée serait l’un des plus pures de la planète (composé à 98 % de silice).
  • l’endroit est réputé pour la plongée car les fonds marins y sont somptueux : tortues; poissons-chats; baleines; dauphins; requins; étoiles de mer; superbes coraux et des poissons tous plus beaux les uns que les autres ! Pour ceux qui redoutent la plongée en mer, le snorkeling dans les récifs autour des îles suffit pour admirer la diversité remarquable de la flore et de la faune marine. En plus, le corail y est plus coloré qu’au large.
  • le meilleur moyen de découvrir les Whitsundays reste de voyager en bateau d’île en île. C’est pourquoi, de nombreuses compagnies proposent ce type d’excursions dont les tarifs et la durée sont très variés (de 1 à 3 jours).

Attention entre décembre et mai, la baignade est fortement déconseillée car c’est la saison des méduses mortelles. Toute l’année, il est recommandé de s’équiper d’une combinaison anti-méduse.

Les principales îles des Withsundays

Photo : Petra Bensted / flickr.com

Photo : Petra Bensted / flickr.com

The Whitsunday group

  • Whitsunday Island : cette île déserte est juste exceptionnelle, c’est également la plus grande de l’archipel. Profitez de son eau bleu turquoise et sa plage de sable blanc entourée de végétation tropicale. Survolez en hélicoptère ou en hydravion la plage de Whitehaven, le récif de Heart et Reef et Hill Inlet, vous allez en prendre plein les yeux !
  • Hayman Island : cette île privée accessible au public est la plus septentrionale mais aussi la plus luxueuse. Son hôtel 5 étoiles est l’un des plus primés d’Australie.
  • Hook sland : c’est la deuxième plus grande île de l’arcihpel.  Calme et montagneuse, elle est  arboré d’eucalyptus et de pins cerceau. Les paysages y sont exceptionnelles et vous pourrez également y découvrir plusieurs cavernes aborigènes. Le site des Pinnacles au large de Hook Island est réputée comme l’un des meilleurs spots pour faire de la plongée dans les Whitsundays.
  • Hamilton Island : très urbanisée, elle ressemble a s’y méprendre à une ville ; c’est d’ailleurs la seule qui possède un aéroport. D’immenses tours, et des hôtels haut de gamme sont installés au bord des plages de cocotiers. Sur cette île, les activités sont multiples: yacht club; golf; kayak; ski nautique; balades dans les forêts; spa; yoga; marina avec des nombreux boutiques; restaurants et bars. Tous les ans a lieu la Hamilton Island Race Week lors de laquelle de nombreux yachts luxueux affluent sur l’île.  Si les logements et les activités y sont multiples, c’est n’est pas l’île idéal pour ceux qui aspirent au calme et à l’évasion.

The Lindeman group

  • Lindeman Island : Véritable petit paradis tropical, la majorité de cette île fait partie du parc national des Iles Lindeman. Admirez la vue spectaculaire en haut du mont Oldfield située à 212m au dessus du niveau de la mer. Plus de 90 espèces d’oiseaux vivent dans les arbres et les mangroves. Vous pourrez également y apercevoir des dauphins et des baleines à bosses. En bateau, de nombreuses îles inhabitées sont facilement accessibles depuis Lindeman Island.

The Molle’s

  • South Molle Island est la plus grande des îles du groupe Molle. Plus d’une dizaine de km de chemin à travers l’île vous permettra de découvrir de longues plages de sable fin, des criques isolées, la forêt tropicale, des collines et des promontoires rocheux. Le Spion Kop (le sentier le plus pittoresque de l’île) vous offrira une incroyable vue panoramique sur les îles environnantes. Vous pourrez admirer les nombreuses espèces d’oiseaux qui habitent cette île et avec un peu de chance apercevoir une colonie saisonnière de renards volants !
  • Daydream Island : elle n’est pas la plus belle des îles mais elle est située à seulement 1 km de Shute Harour (15 min de ferry). Dans sa petite jungle à la végétation tropicale, vivent des perroquets et des colibris. L’île est également connue pour ses nombreux wallabies et son aquarium artificiel à ciel ouvert, le Living reef. Il abrite plus de 40 espèces de poissons et plus de 80 variétés de coraux et offre la possibilité de nourrir les raies pastenagues.