Si Cairns est souvent visité par ceux qui souhaitent découvrir la Grande Barrière de Corail, cette ville côtière de l’extrême Nord du Queensland dispose de nombreux autres points d’intérêt. En effet, elle est le point de départ idéal pour se rendre dans la plus ancienne forêt tropicale du monde, dans des îles tropicales comme Fitzroy Island, dans la luxueuse station balnéaire de Port Douglas ou encore à Cape Tribulation. Sa vie nocturne très riche attire également de nombreux fêtards. Sa lagune, ses galeries d’arts, ses marchés aux étals colorés et ses somptueux jardins botaniques achèveront de vous séduire. De plus, cette région est propice à la découverte de la culture aborigène et à la pratique de nombreux sports extrêmes. Une région  qui regorge d’activités !

S’aventurer dans la forêt tropicale de Daintree

Daintree National Park
Photo : Master Man / flickr

Pour atteindre le Parc National de Daintree, il vous faudra parcourir environ 100 km depuis Cairns (soit 2 h de voiture) mais ce que vous y verrez est unique au monde ! Effectivement, avec ses près de 150 millions d’années, cette incroyable forêt tropicale humide serait la plus ancienne de la planète. En outre, sa canopée luxuriante et la fabuleuse biodiversité de sa faune et de sa flore lui ont permis d’être classée au patrimoine mondiale de l’Unesco ! Elle abrite plusieurs milliers d’espèces végétales et plus de 3 000 espèces animales dont certaines sont menacées, endémiques ou très rares à observer comme des kangourous arboricoles, des casoars et des oiseaux préhistoriques. Profitez de la piscine naturelle de la Mossman Gorge ou partez en croisière sur la Daintree River pour observer des crocodiles.

Se prélasser dans la lagune du centre-ville

Lagoon
Photo : Matthew Kenwrick /flickr

Aucune plage n’est accessible directement depuis le centre-ville de Cairns ; alors si vous voulez piquer une petite tête ou bronzer un peu, aller sur la lagune de l’esplanade. Cette installation aquatique artificielle fait face à la mer de Corail. En plus de sa piscine d’eau salée de 4 800 m2, l’esplanade dispose d’aires de barbecue et de jeux, de pistes cyclables et des sentiers pédestres. La promenade bordée de palmiers et d’œuvres d’arts est très agréable. Un marché s’y installe tous les samedis. Des cours gratuits de sport y sont régulièrement proposées ainsi que des concerts de musique et des activités culturelles. En plus l’accès à la wifi est gratuit ! C’est l’endroit idéal pour se détendre et passer une bonne journée.

Arpenter les marchés de Cairns

Rusty’s Markets
Photo : http://www.rustysmarkets.com.au

Le Rusty’s Markets a lieu à la fin de chaque semaine dans le quartier CBD. Vous pourrez déambuler parmi plus de 180 étals colorés proposant fruits et légumes locaux (notamment des fruits tropicaux), fleurs, délicieuses charcuteries, produits laitiers, fruits de mer (…) ainsi qu’une multitude de stands d’objets divers et de mets de différents pays. Dans ce melting-pot culturel très chaleureux, vous trouverez des produits de qualité à des prix très intéressants. Si vous êtes amateur de balade nocturne, direction le Cairns Night Markets. Ce marché dispose d’un grand food court et des stands de massage. Vous y trouverez également vêtements et souvenirs, mais il faut aimer fouiller pour faire de bonnes affaires !

Se balader dans les jardins botaniques de Cairns

Fleckers Botanic Gardens Photo : Ricox / flickr

C’est l’un des plus beaux endroits du monde pour découvrir la diversité de la flore tropicale. Vous y admirerez une multitude de plantes : palmiers exotiques ; bambous ; orchidées ; aroïdées ; arbres fruitiers tropicaux ; plantes carnivores (…) répartis sur différents espaces. Vous découvrirez des reproduction d’écosystèmes entiers et certaine plantes parmi les plus rares au monde notamment l’Arum Titan dont les fleurs tropicale peuvent mesurer plus de 3 m de haut. Dans cette végétation luxuriante vivent papillons exotiques ; oiseaux ; grenouilles ; lézards ; serpents ; crocodiles (…). Les jardins disposent également d’un restaurant et de deux lacs autour desquels il est très agréable de pique-niquer puisque des aires de jeux et des barbecues y sont installés. Les jardins botaniques de Cairns sont un véritable paradis tropical ! 

Admirer les œuvres de la galerie d’art de Cairns

Cairns Art Gallery
Photo : Denisbin / flickr

La Cairns Art Gallery, installée dans un superbe bâtiment ancien, permet surtout de découvrir le travail des peintres, dessinateurs, photographes et sculpteurs de la région Nord tropicale du pays et plus particulièrement celles des artistes locaux et aborigènes. Les œuvres proposées dans ses expositions temporaires y sont variées et très intéressantes. Des cours d’art pour tous les types de publics (adultes, enfants, famille) y sont proposées ainsi que des discussions avec des artistes. La galerie dispose également d’une petite boutique qui vend des articles d’artisanat local et un restaurant-café. Bien que cette galerie soit assez petite, elle vaut vraiment le détour !

S’échapper sur les îles tropicales proches de Cairns

Fitzroy Island
Photo : PaulSchliebs / flickr

Le récif de la Grande Barrière de Corail regorge d’une multitude d’îles continentales ou coralliennes dont certaines sont facilement accessibles depuis Cairns et peuvent faire l’objet d’une excursion d’une seule journée :

  • Fitzroy Island est la plus célèbre. Elle offre une nature préservée puisqu’une grande partie de cette île continentale est classée parc national. Située à seulement 45 min de ferry depuis Cairns, elle offre de superbes sentiers de randonnées dans la forêt tropicale et deux merveilleuses plages pour pratiquer la plongée ou le snorkelling. Idéal pour une escapade au calme.
  • Frankland Islands : cette archipel regroupe cinq îles totalement inhabitées et bordées de récifs coralliens. De nombreuses compagnies proposent des excursions incluant notamment des croisières sur la Mulgrave River. Il est possible de camper sur deux des cinq îles.
  • Green Island : à 45 min de bateau de Cairns, cette petite île corallienne est splendide. Ses plages de rêve, fréquentées par de nombreuses tortues, entourent la végétation du parc national et attirent beaucoup (trop ?) de touristes.

Oser les sports extrêmes

Rafting
Photo : Chris Bartle / flickr

Si vous avez envie de faire monter votre taux d’adrénaline, la région de Cairns ne va pas vous décevoir !  En effet, ici, il est possible de pratiquer de nombreux sports extrêmes. Les rapides des rivières Tully, Barron mais aussi ceux de Russell et North Johnstone sont parmi les plus impressionnants d’Australie pour pratiquer le rafting en eaux vives. Vous pouvez aussi tenter le tubing (une bouée gonflable conçue spécialement pour les descentes de cours d’eau) sur la Mulgrave River ou sur Behana Gorge. Mais si vous préférez les sensations fortes dans les airs :  optez pour le saut à l’élastique à 50 m de hauteur avec une vue sur la Grande Barrière de Corail ou le Minjin Jungle Swing (une sorte de tyrolienne qui monte jusqu’à 120 km/h) ou encore pour un saut en parachute en tandem !

Découvrir la culture aborigène

Tjapukai
¨Photo : Steve Miller / flickr

À moins de 15 km au Nord de Cairns, le parc culturel aborigène de Tjapukai permet de découvrir la plus ancienne culture vivante au monde et ainsi de mieux comprendre l’héritage aborigène de l’Australie. Situé en plein cœur de la forêt tropicale, le parc occupe 11 ha et se visite de jour comme de nuit. Une multitude d’activités culturelles et artistiques vous immergeront dans cette fascinante culture : admirer des peintures aborigènes contant les légendes traditionnelles ; découvrir l’histoire de ces peuples et leurs croyances dans des espaces son et lumière ; assister à de magnifiques spectacles de danses et des cérémonies ; apprendre l’art de lancer le boomerang ou de jouer du didgeridoo ; créer des bijoux naturels ; partir en randonnée dans le bush pour apprendre les méthodes de chasses et la cuisson des aliments et reconnaitre la nourriture et les plantes médicinales. Une expérience très instructive !

S’émerveiller à la Grande Barrière de Corail

Grande barrière de corail
Photo : USFWS-Pacific Region

Si vous allez à Cairns, il y a bien un endroit à ne pas manquer c’est la Grande Barrière de Corail ! C’est le plus grand récif corallien et le plus imposant ensemble vivant au monde. Il s’étire sur plus de 2 000 km. Ce sont près de 1 000 îles et 3 000 récifs qui occupent une superficie totale de 344 400 km². 1 500 espèces de poissons et plus de 4 000 variétés de mollusques y vivent. Il existe de nombreuses façons de découvrir la 8ème merveille du monde : snorkelling ; plongée sous marine ; croisière en bateau ; vol panoramique en hélicoptère et même des sauts en parachute au dessus de la Grande Barrière ! Malheureusement, le récif est en danger : la hausse de la température de l’eau entraîne le blanchissement des coraux et la destruction de ce magnifique site !

S’évader à Port Douglas ou à Cape tribulation

Port Douglas
Photo : goodsophism / flickr

Pour fuir l’agitation de Cairns, partez à 70 km au Nord et rejoignez la luxueuse station balnéaire de Port Douglas. Plus intime et sophistiquée, cette petite ville de villégiature dispose d’une immense plage de sable fin : la Four Mile Beach. Tous les dimanches, un agréable petit marché se tient sur Anzac Park. Sur la rue principale, Macrossan Street, vous trouverez de nombreux restaurants et boutiques. Enfin, cette ville côtière est également un excellent point de départ pour les excursions sur la Grande Barrière de Corail. Si vous êtes plutôt aventurier, préférez Cape Tribulation, un petit coin de paradis où la jungle tropicale rejoint les plages désertes de la Grande Barrière. Cette partie de la côte située à 110 km au Nord de Cairns est très sauvage. De nombreux sentiers de randonnées traversent la luxuriante forêt tropicale et la faune et la flore y sont extrêmement diversifiées.

Si après ces nombreuses activités, il vous reste encore du temps n’hésitez pas à vous rendre sur le plateau d’Atherthon !